La région du Donbass ravagée par la guerre en Ukraine est au bord d'une catastrophe écologique

La région du Donbass ravagée par la guerre en Ukraine est au bord d’une catastrophe écologique

TORETSK, Ukraine – Un treuil rouillé soulève lentement l’ascenseur à près de 4000 pieds des profondeurs de la mine de charbon Tsentralna à Toretsk, une ville de 67 000 habitants du Donbass, une région industrielle de l’est de l’Ukraine.

Alors que la cage géante atteint le sommet du puits, des dizaines de lumières apparaissent de l’obscurité, brillantes des casques et des lampes de poche alors que les mineurs, couverts de poussière noire, descendent et se dirigent vers les douches, leur journée de travail enfin terminée. En chemin, ils font un signe de tête à leurs collègues qui commencent le quart de jour, qui attendent de faire la descente.

À l’époque soviétique, le Donbass – abréviation de Donetsk Basin – était une plaque tournante d’une importance cruciale pour l’industrie lourde. Des dizaines de milliers de personnes travaillaient dans les plus de 200 mines de charbon qui opéraient dans la région.

Les mines, autrefois le cœur battant de la région, où des montagnes géantes de déchets métalliques connus sous le nom de scories parsèment encore le paysage, représentent désormais une catastrophe environnementale imminente.

Dans tout le Donbass, les mines négligées et abandonnées se remplissent d’eaux souterraines toxiques, préviennent les écologistes. L’eau, remplie de métaux lourds et d’autres polluants, menace de contaminer l’eau potable des rivières et des puits de la région, ainsi que le sol environnant, rendant la terre impropre à l’agriculture. Pendant ce temps, le méthane dangereux des mines est poussé à la surface, menaçant de provoquer des tremblements de terre et des explosions.

Les mineurs attendent l’ascenseur au début de leur quart de travail à la mine de charbon de Tsentralna. Au cours des dernières décennies, de nombreuses autres mines de la région ont fermé leurs portes, plongeant les collectivités dans la dépression économique.Oksana Parafeniuk / pour NBC News

Vasyl Chynchyk, le chef de l’administration civilo-militaire de Toretsk, a déclaré à NBC News que sur les sept mines qui entouraient autrefois la ville, seules deux, les mines Tsentralna et Toretska, sont toujours opérationnelles – les derniers vestiges de la région autrefois prospère. industrie.

Pour éviter les catastrophes, les autorités locales ont dû continuellement pomper l’eau des mines.

«Si nous nous noyons, Tsentralna se noiera après nous», a déclaré Yuriy Vlasov, un ingénieur de la mine Nova désaffectée, qui sert maintenant de station de pompage. Après cela, de l’eau toxique s’écoulera dans la rivière Kryvyi Torets et la rivière Siverskyi Donets, «où tout le Donbass boit», a-t-il déclaré.

«Notre seule option est de continuer à pomper l’eau.»

Une bataille constante

La situation est aggravée par l’histoire des conflits et des calamités économiques du Donbass.

Au cours des dernières décennies, de nombreuses mines du Donbass ont fermé leurs portes, plongeant la région dans la dépression économique. L’invasion de l’Ukraine par la Russie en 2014 a entraîné encore plus de dévastation. Plus de 14 000 personnes sont mortes dans le conflit qui a suivi, selon les Nations Unies. En avril, une accumulation de troupes russes près de la frontière ukrainienne a de nouveau fait monter les tensions.

«Les entreprises ne se précipitent pas pour investir de l’argent dans une région touchée par la guerre», a déclaré Chynchyk.

Le gouvernement ukrainien a perdu le contrôle de dizaines de mines de charbon dans les régions orientales de Donetsk et de Louhansk. Quatre-vingt-huit des 121 mines actuellement existantes dans le Donbass sont désormais contrôlées par des séparatistes soutenus par la Russie, selon le ministère ukrainien de l’Énergie.

La voie ferrée mène à la mine Tsentralna à Toretsk. Bien que les experts prédisent que les pires effets environnementaux pourraient ne pas se produire avant cinq à dix ans, les premiers signes d’une éventuelle catastrophe ont déjà été repérés dans le Donbass.Oksana Parafeniuk / pour NBC News

Le vice-Premier ministre Oleksiy Reznikov, qui est également ministre de la Réintégration des territoires temporairement occupés de l’Ukraine, et Leonid Kravchuk, premier président de l’Ukraine et chef de la délégation ukrainienne au Groupe de contact trilatéral à Minsk, ont déclaré aux Nations Unies en février, des groupes séparatistes ferment un certain nombre de ces mines sans les préparatifs nécessaires pour les rendre sûres. Le Groupe de contact trilatéral s’emploie à faciliter une résolution du conflit dans la région.

«Vous ne pouvez pas simplement fermer une mine et l’oublier, car les risques sont trop élevés», a déclaré Yevhen Yakovlev, hydrogéologue qui travaille au département des ressources naturelles de l’Académie nationale des sciences d’Ukraine. «Les eaux des mines vont monter, polluer l’eau potable et détruire le sol.»

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Serhiy Pylypets, un mineur de la mine Tsentralna, a déclaré que lutter contre l’eau est une partie constante du travail. Plus les mineurs creusent profondément, plus l’eau entre par les puits ouverts et par les rivières souterraines et autres sources d’eau.

Pour cette raison, le processus de fermeture d’une mine nécessite généralement des années de préparation. Et même après l’arrêt des opérations minières, l’eau de la mine désaffectée doit toujours être pompée en permanence.

À Donetsk, le service de presse du ministère du charbon et de l’énergie dirigé par les séparatistes de la région a déclaré qu’il avait fermé 20 mines depuis 2015, dont 18 avaient été détruites lors d’attaques de l’armée ukrainienne.

«Il n’y a aucun problème avec les mines inondées. Nous travaillons à pomper l’eau des mines et à construire de nouvelles stations de pompage », a déclaré le service de presse.

Nazar Voloshyn, chef de l’opération des forces conjointes de l’armée ukrainienne, a déclaré que l’armée ukrainienne n’avait jamais attaqué les infrastructures civiles dans le Donbass.

Les experts ukrainiens contestent l’affirmation selon laquelle les mines des régions contrôlées par les séparatistes sont traitées de manière appropriée. Ils disent que les séparatistes ont cessé de pomper l’eau d’au moins une douzaine de mines et ne leur ont pas permis d’accéder aux sites pour surveiller la situation.

«D’après nos mesures des niveaux d’eau de la région, les stations de pompage [in occupied parts of the Donbas] sont hors d’ordre », a déclaré Viktor Yermakov, spécialiste de l’environnement et membre du Groupe de contact trilatéral.

«L’organe de gouvernance qui gouverne les territoires doit garder les opérations de pompage sous contrôle.»

Danger sous terre

Bien que les experts prédisent que les pires effets environnementaux pourraient ne pas se produire avant cinq à dix ans, les premiers signes d’une éventuelle catastrophe ont déjà été repérés dans le Donbass.

En 2018, l’eau de deux mines inondées dans la partie occupée de la province de Louhansk s’est infiltrée par effraction dans la mine voisine de Zolote, l’inondant également, selon le ministère ukrainien de la réintégration des territoires temporairement occupés. Depuis lors, l’extraction du charbon y a été interrompue.

L’année suivante, les habitants de Makiivka, une ville charbonnière de la partie occupée de la province de Donetsk, se sont plaints d’une série de secousses secouant la région. Mykhailo Volynets, le chef du Syndicat indépendant des mineurs d’Ukraine, a déclaré aux médias ukrainiens à l’époque que les séparatistes n’avaient pas réussi à fermer correctement les mines de la région, ce qui a rendu instable le sol au-dessus des tunnels miniers.

Et en 2020, une série d’explosions de gaz s’est produite dans les sous-sols d’immeubles résidentiels de la région de Louhansk. Les explosions ont été causées par les eaux de la mine poussant du méthane à la surface, selon Pavlo Lysyansky, le chien de garde du gouvernement chargé des droits humains qui supervise les territoires occupés.

Les mines, autrefois le cœur battant de la région où des montagnes géantes de déchets métalliques connus sous le nom de scories parsèment encore le paysage, représentent désormais une catastrophe environnementale imminente.Oksana Parafeniuk / pour NBC News

Yermakov, le scientifique, a déclaré qu’une mine dans la zone occupée de la province de Donetsk est particulièrement préoccupante: la mine de Yunkom, qu’il a désignée comme l’une des plus dangereuses de la région.

En 1979, les autorités soviétiques ont mené une détonation nucléaire contrôlée à l’intérieur de la mine, laissant une capsule potentiellement radioactive à environ 3000 pieds sous terre.

La mine a été fermée en 2002, mais les stations de pompage ont continué à garder la mine exempte d’eau.

Un rapport de 2017 de l’Organisation pour la sécurité et la coopération en Europe notait que les opérations de drainage des eaux à Yunkom et plus de deux douzaines d’autres mines dans la région de Donetsk avaient été interrompues pendant le conflit dans l’est de l’Ukraine. Et en 2018, le Conseil populaire de Donetsk dirigé par les séparatistes a décidé que la mine de Yunkom serait inondée, en raison d’un manque de financement nécessaire pour continuer à pomper les eaux.

Yermakov a déclaré que cette décision mettait toute la région en danger de contamination radioactive.

Le service de presse du ministère du charbon et de l’énergie dirigé par les séparatistes de la région a déclaré à NBC News qu’une nouvelle station de pompage souterraine à Yunkom est en construction.

Mais l’ancien président Kravtchouk a déclaré à l’ONU en février que les dommages causés par Yunkom étaient peut-être déjà faits.

«Les radiations ont peut-être déjà infiltré les eaux potables de la région», a-t-il déclaré. «Le Donbass est au bord du désastre environnemental, causé non seulement par la guerre, mais aussi par la pollution de l’environnement.»

Un équilibre délicat

À Toretsk, les mineurs de la mine de Tsentralna remplissent des bouteilles en plastique avec de l’eau filtrée – non seulement pour boire pendant leur quart de travail, mais aussi pour les ramener à la maison. Les résidents locaux achètent de l’eau en bouteille dans les magasins. Seuls les plus courageux osent boire de l’eau du robinet, plaisantent les gens.

Pour la plupart des résidents, cependant, le potentiel de catastrophe environnementale n’est pas la préoccupation la plus urgente.

Occupée par des séparatistes soutenus par la Russie en 2014, puis reprise par l’armée ukrainienne, la ville porte les cicatrices du conflit qui frémit depuis longtemps. Le bâtiment du conseil local a été détruit lors des combats et de nombreux autres bâtiments ont été endommagés. La réalité de la guerre est toujours présente – les soldats ukrainiens ont installé une base sur le site de l’une des mines fermées à la périphérie de la ville.

Les habitants marchent près de l’ancien bâtiment du conseil municipal de Toretsk, qui a été détruit il y a des années pendant les combats.Oksana Parafeniuk / pour NBC News

Le gouvernement ukrainien a de grands projets pour la région. D’ici 2030, il prévoit de fermer la plupart des mines de charbon restantes dans le cadre d’une transition vers l’énergie verte.

Les mineurs s’inquiètent cependant de ce que cela signifiera pour leur travail et leur famille. «Cette ville mourra sans la mine», a déclaré Dmytro Bondar, un mineur qui travaille à la mine Tsentralna.

Les écologistes craignent également que le gouvernement n’investisse pas dans des infrastructures capables de mieux contrôler les niveaux d’eau dans les mines et de garantir que les eaux souterraines et les rivières restent intactes.

«Dans d’autres pays, comme l’Allemagne ou l’Angleterre, le gouvernement a construit des systèmes hydrauliques spéciaux visant à maintenir les eaux de la mine à 250-350 mètres (820-1 150 pieds) pour toujours», a déclaré Yakovlev.

Les mineurs quittent l’ascenseur de leur quart de travail sous terre à la mine de charbon de Tsentralna. Le gouvernement ukrainien a perdu le contrôle de dizaines de mines dans les régions orientales de Donetsk et de Louhansk.Oksana Parafeniuk / pour NBC News

Les experts de la région restent en état d’alerte. Selon Mykola Kiva, directeur technique de la société de gestion du charbon de l’État de Toretskvugillya, si les pompes de la mine Nova cessaient de fonctionner, l’eau pourrait commencer à inonder la mine de Tsentralna en quelques heures. C’est un équilibre délicat, qui pourrait facilement être bouleversé dans cette région instable.

«Pour l’instant, la mine Nova fait face aux eaux et protège la mine voisine de Tsentralna contre d’éventuelles inondations», a déclaré Yuriy Yevsikov, un ancien mineur de charbon qui est maintenant directeur adjoint de l’administration civilo-militaire de Toretsk.

«Mais c’est la nature, on ne peut pas le prédire.»